Pinguïns regeerden na uitsterving van dinosauriërs

dinosaurus en pinguin

Wat waggelde op het land, maar zwom meer dan 60 miljoen jaar geleden in subtropische zeeën, nadat de dinosauriërs op zee en op het land waren weggevaagd?

Fossiele gegevens tonen aan dat gigantische pinguïns van menselijke grootte door de wateren van het zuidelijk halfrond vlogen – langs kleinere vormen, vergelijkbaar in grootte met sommige soorten die tegenwoordig op Antarctica leven.

Nu is de nieuw beschreven Kupoupou stilwelli gevonden op de geografisch afgelegen Chatham-eilanden in de zuidelijke Stille Oceaan nabij het Zuidereiland van Nieuw-Zeeland. Het lijkt de oudste pinguïn te zijn die in verhouding staat tot zijn moderne familieleden.

Het leefde tussen 62,5 miljoen en 60 miljoen jaar geleden in een tijd dat er geen ijskap was op de Zuidpool en de zeeën rond Nieuw-Zeeland tropisch of subtropisch waren.

Flinders University PhD-kandidaat voor paleontologie en Jacob Blokland, afgestudeerd aan de Universiteit van Canterbury, deed de ontdekking na het bestuderen van fossiele skeletten die tussen 2006 en 2011 waren verzameld op Chatham Island.

Hij hielp bij het bouwen van een beeld van een oude pinguïn die een kloof overbrugt tussen uitgestorven reuzenpinguïns en hun moderne familieleden.

“Naast zijn kolossale neven van menselijke grootte, waaronder de onlangs beschreven monsterpinguïn Crossvallia waiparensis, was Kupoupou relatief klein – niet groter dan de moderne koningspinguïns die iets minder dan 1,1 meter hoog zijn”, zegt Blokland, die samenwerkte met professor Paul Scofield en universitair hoofddocent Catherine Reid, evenals Flinders-paleontoloog universitair hoofddocent Trevor Worthy over de ontdekking.

‘Kupoupou had ook verhoudingsgewijs kortere poten dan sommige andere vroege fossiele pinguïns. In dit opzicht leek het meer op de pinguïns van vandaag, wat betekent dat het op het land zou waggelen.

“Deze pinguïn is de eerste die moderne afmetingen heeft, zowel qua grootte als qua achterbeen en voetbeenderen (de tarsometatarsus) of voetvorm.”

Zoals gepubliceerd in het Amerikaanse tijdschrift Palaeontologica Electronica, erkent de wetenschappelijke naam van het dier de inheemse Moriori-bevolking van het Chatham-eiland (Rēkohu), waarbij Kupoupou ‘duikvogel’ betekent in Te Re Moriori.

De ontdekking kan zelfs de oorsprong van de pinguïns zelf in verband brengen met de oostelijke regio van Nieuw-Zeeland – van de Chatham Island-archipel tot de oostkust van het Zuidereiland, waar andere oudste pinguïnfossielen zijn gevonden, 800 km verderop.

University of Canterbury adjunct Professor Scofield, Senior Curator of Natural History in het Canterbury Museum in Christchurch, zegt dat de paper verdere ondersteuning biedt voor de theorie dat pinguïns snel evolueerden kort na de periode waarin dinosaurussen nog over het land liepen en gigantische zeereptielen in de zee zwommen .

“We denken dat het waarschijnlijk is dat de voorouders van pinguïns tijdens het Laat-Krijt afweken van de afstamming die leidde tot hun naaste levende verwanten – zoals albatrossen en stormvogels, en dat er toen veel verschillende soorten ontstonden nadat de dinosauriërs waren uitgeroeid,” Professor Scofield zegt

‘Het is niet onmogelijk dat pinguïns het vliegvermogen verloren en het vermogen kregen om te zwemmen na het uitsterven van 66 miljoen jaar geleden, wat impliceert dat de vogels in zeer korte tijd enorme veranderingen ondergingen. Als we ooit een pinguïnfossiel uit het Krijt vinden , we zullen het zeker weten. “